• Annita Belluncci

Por qué los derechos legales y el respeto a las trabajadoras sexuales son primordiales en tiempos de


COVID-19 ha dominado las noticias en los últimos seis meses. La respuesta de Nueva Zelanda a la pandemia ha atraído considerable atención, debido al liderazgo decisivo de la Primera Ministra Jacinda Ardern y un esfuerzo colectivo de salud pública, que permitió la eliminación de la transmisión comunitaria del virus. Sin embargo, lo que también ha sido único sobre Nueva Zelanda durante este período es su actitud hacia las trabajadoras sexuales. El papel que las trabajadoras sexuales han podido desempeñar en el esfuerzo de eliminación de COVID-19 ilustra bien la importancia de las leyes de trabajo sexual de Nueva Zelanda y los derechos que las trabajadoras sexuales tienen en este país.

En su mayor parte, las actividades asociadas con el trabajo sexual (como la solicitud, el mantenimiento de burdeles y la compra de sexo) son ilegales en la mayor parte del mundo, a pesar de décadas de defensa por parte de las trabajadoras sexuales que hacen campaña por la despenalización. Si bien varios países han legalizado el trabajo sexual, Nueva Zelanda es el único país entero que lo despenalizó, a través de la aprobación de la Ley de Reforma de la Prostitución (PRA) en 2003. La adopción del PRA significó que las leyes anteriores que criminalizaban la industria del sexo fueran derogadas, y en su lugar, el nuevo marco despenalizado destacó los derechos de las trabajadoras sexuales.

Los impactos de la despenalización en Nueva Zelanda están bien documentados. La investigación , que informó la evaluación del ARP realizada por un comité de revisión cinco años después de su aprobación, proporcionó evidencia convincente de que la despenalización es un enfoque legislativo que funciona. En este estudio, más del 90 por ciento de los participantes informaron que sentían que tenían derechos después del cambio de ley. El poder de estos derechos se demostró en 2014 cuando una trabajadora sexual ganó un caso de acoso sexual contra un operador de burdel. La investigación también ha encontrado que la despenalización resulta en mejores relaciones entre la policía y las trabajadoras sexuales de la calle, ya que la policía ya no está obligada a hacer cumplir las leyes de solicitud, lo que significa que pueden asumir un papel mucho más solidario.

No solo el marco legal en Nueva Zelanda es único, sino también el proceso que llevó a su adopción. La despenalización del trabajo sexual en Nueva Zelanda fue impulsada por las trabajadoras sexuales: la ley fue aprobada después de más de una década de trabajo por parte del Colectivo de Prostitutas de Nueva Zelanda (NZPC). Por lo tanto, las trabajadoras sexuales desempeñaron un papel integral en la conducción de este cambio legislativo, y aunque la versión final no fue exactamente como la querían, el hecho de que se les haya escuchado como parte del proceso es lamentablemente único. Durante el proceso de reforma de la ley, las trabajadoras sexuales presentaron presentaciones sobre el Proyecto de Ley de Reforma de la Prostitución en persona ante el Comité Selecto. El discurso más poderoso se presentó en el debate parlamentario final cuando Georgina Beyer, Primer diputado transgénero de Nueva Zelanda y ex trabajadora sexual, relató su propia experiencia personal de violación y su renuencia a denunciarlo a la policía. Por lo tanto, las voces de las trabajadoras sexuales estaban a la vanguardia del proceso.

Entonces, ¿qué ha significado el marco despenalizado y el estatus otorgado a las trabajadoras sexuales durante la pandemia? Las personas que ejercen el trabajo sexual en todo el mundo han descrito su exclusión de los paquetes de respuesta estatales, debido a su marginación y, a menudo, a la criminalización. En consecuencia, muchas trabajadoras sexuales han tenido que seguir trabajando cuando existen riesgos para su salud. En Nueva Zelanda, debido a que el trabajo sexual se define como trabajo, las trabajadoras sexuales tenían acceso a las mismas redes de seguridad financiera para apoyarlas durante el cierre que las que trabajan en otras ocupaciones. Por lo tanto, las trabajadoras sexuales en Nueva Zelanda recibieron apoyo para mantenerse seguras durante el esfuerzo de eliminación de COVID-19 y muchas han aceptado su papel como educadores de salud pública para los clientes de COVID-19.

Sin embargo, si bien la respuesta a COVID-19 ha resaltado las protecciones de la despenalización, también ha expuesto las limitaciones del marco despenalizado. Según la Sección 19 de la PRA, a los migrantes temporales no se les permite trabajar en la industria del sexo en Nueva Zelanda y pueden ser deportados si se encuentra que trabajan en esta área. Por lo tanto, están excluidos de las protecciones de la despenalización y, debido a su condición ilegal, no pudieron acceder a los mismos subsidios y apoyo del gobierno durante el cierre como trabajadores sexuales residentes permanentes. Además, el legado del estigma significa que no todas las trabajadoras sexuales se sintieron capaces de acceder al apoyo del gobierno, creyendo que tendrían que divulgar su trabajo sexual a las agencias estatales.

Por lo tanto, si bien la despenalización es un punto de partida esencial, no es el final de la historia para hacer realidad los derechos de las trabajadoras sexuales. El cambio transformador para las trabajadoras sexuales requiere un cambio fundamental mucho mayor en la sociedad. El estigma social profundamente arraigado significa que el trabajo sexual todavía está sujeto a una gran cantidad de mitos y estereotipos. La sociedad está fascinada con la industria del sexo, pero al mismo tiempo hay reticencias a conocer la realidad diversa de la misma. Sin embargo, el marco legal significa que Nueva Zelanda está bien posicionada para comenzar a desentrañar el legado del estigma en la búsqueda de un cambio social a más largo plazo para las trabajadoras sexuales. Mientras tanto, muchos países siguen siendo reacios a considerar la despenalización como una opción de política.

COVID-19 ha destacado cómo los derechos legales y el respeto a las trabajadoras sexuales son primordiales en tiempos de crisis para garantizar que no se queden atrás. El gobierno de Nueva Zelanda fue puesto a prueba durante la crisis COVID-19 y pasó con gran éxito. Sus líderes no solo adoptaron una postura rápida, decisiva y valiente al poner a las personas primero; También respetaron los principios de la PRA para salvaguardar los derechos humanos de las trabajadoras sexuales. Reconocieron que el trabajo sexual es trabajo, apoyaron a las trabajadoras sexuales para minimizar su exposición a COVID-19, y al hacerlo, enviaron un mensaje claro de que son ciudadanos valorados de Aotearoa.

Lynzi Armstrong es profesora titular de Criminología en la Universidad Victoria de Wellington. Gillian Abel es profesora de salud de la población en la Universidad de Otago.


http://www.transformingsociety.co.uk/2020/07/22/why-legal-rights-and-respect-for-sex-workers-are-paramount-during-times-of-crisis/ http://www.transformingsociety.co.uk/2020/07/22/why-legal-rights-and-respect-for-sex-workers-are-paramount-during-times-of-crisis/


COVID-19 has dominated the news over the past six months. New Zealand’s response to the pandemic has garnered considerable attention, owing to the decisive leadership of Prime Minister Jacinda Ardern and a collective public health effort, which enabled the elimination of community transmission of the virus. However, what has also been unique about New Zealand during this period is its attitude to sex workers. The role that sex workers have been able to play in the COVID-19 elimination effort well illustrates the significance of New Zealand’s sex work laws, and the rights that sex workers have in this country.

For the most part, activities associated with sex work (such as soliciting, brothel keeping and the purchase of sex) are illegal in most parts of the world, despite decades of advocacy by sex workers campaigning for decriminalisation. While several countries have legalised sex work, New Zealand is the only entire country to decriminalise it, through the passing of the Prostitution Reform Act (PRA) in 2003. The adoption of the PRA meant that previous laws which criminalised the sex industry were repealed, and in their place the new decriminalised framework foregrounded the rights of sex workers.

The impacts of decriminalisation in New Zealand are well documented. Research, which informed the evaluation of the PRA carried out by a review committee five years after it was passed, provided compelling evidence that decriminalisation is a legislative approach that works. In this study, over 90 per cent of participants reported feeling that they had rights after the law change. The power of these rights was demonstrated in 2014 when a sex worker won a sexual harassment case against a brothel operator. Research has also found that decriminalisation results in improved relationships between police and street-based sex workers, since the police are no longer required to enforce soliciting laws, meaning that they can assume a far more supportive role.

It is not only the legal framework in New Zealand that is unique, but also the process that led to its adoption. The decriminalisation of sex work in New Zealand was driven by sex workers – the law was passed following over a decade of work by the New Zealand Prostitutes Collective (NZPC). Sex workers therefore played an integral role in driving this legislative change, and while the final version was not exactly as they wanted, the fact that they were heard as part of the process is unfortunately unique. During the law reform process, sex workers presented submissions on the Prostitution Reform Bill in person to the Select Committee. The most powerful speech was presented in the final parliamentary debate when Georgina Beyer, New Zealand’s first transgender MP and former sex worker, recounted her own personal experience of rape and her reluctance to report it to police. The voices of sex workers were therefore at the forefront of the process.

So, what has the decriminalised framework and the status afforded to sex workers meant during the pandemic? Sex workers around the world have described being excluded from state response packages, because of their marginalisation and often criminalisation. Consequently, many sex workers have had to continue working when there are risks to their health. In New Zealand, because sex work is defined as work, sex workers had access to the same financial safety nets to support them during the lockdown as those working in other occupations. Sex workers in New Zealand were therefore supported to stay safe during the COVID-19 elimination effort and many have embraced their role as public health educators to clients on COVID-19.

However, while the response to COVID-19 has highlighted the protections of decriminalisation, it has also exposed the limitations of the decriminalised framework. Under Section 19 of the PRA, temporary migrants are not permitted to work in the sex industry in New Zealand and can be deported if they are found to be working in this area. They are therefore excluded from the protections of decriminalisation and, because of their illegal status, were not able to access the same government subsidies and support during the lockdown as permanent resident sex workers. Furthermore, the legacy of stigma means that not all sex workers felt able to access government support, believing they would have to disclose their sex work to state agencies.

Thus, while decriminalisation is an essential starting point, is not the end of the story for realising sex workers’ rights. Transformative change for sex workers requires a much larger fundamental shift in society. Deeply ingrained societal stigma means that sex work is still subject to an abundance of myths and stereotypes. Society has a fascination with the sex industry, yet at the same time there is a reluctance to learn about the diverse reality of it. Nevertheless, the legal framework means that New Zealand is well positioned to begin unravelling the legacy of stigma in pursuit of longer-term social change for sex workers. Meanwhile, many countries are still reluctant to consider decriminalisation as a policy option. The case of New Zealand suggests that this reticence is misguided – the evidence clearly indicates that decriminalising sex work is best practice if the priority is to improve the lives of sex workers.

COVID-19 has highlighted how legal rights and respect for sex workers are paramount during times of crisis to ensure they are not left behind. The New Zealand government was put to the test during the COVID-19 crisis and it passed with flying colours. Not only did its leaders take a quick, decisive and courageous stance, by putting people first; they also stood by the principles of the PRA to safeguard the human rights of sex workers. They acknowledged that sex work is work, supported sex workers in minimising their exposure to COVID-19, and in doing so, sent a clear message that they are valued citizens of Aotearoa.

Lynzi Armstrong is Senior Lecturer in Criminology at Victoria University of Wellington. Gillian Abel Is a Professor in Population Health at the University of Otago.

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